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FT大视野

中国对“洋垃圾”关上大门以后

从2018年起,曾经是全球回收行业中心的中国不再接受进口垃圾,一度兴旺的全球废物贸易突然陷入危机。

罗伯特•里德(Robert Reed)查看一座三层楼高的垃圾山的时候,注意到了一个薄薄的白色塑料袋。他抽出塑料袋,把它举起来。“这是一种问题塑料。”他一脸严肃的说,“机器会被它们卡住,也没有人会买它们。”他轻轻一挥,塑料袋落回了垃圾山。

我们现在站在旧金山最大的回收场里,这里接收家庭废物,将它们分类,最终产出一包包整齐的材料。里德是一位在回收行业有20年从业经验的资深人士。伴随着脚下碎玻璃咔嚓的响声,里德带着自豪解释称,当地废物管理企业Recology旗下的这家工厂,是美国西海岸同类处理厂中最先进的,通过激光、磁铁和喷气嘴等设备,这家工厂每天处理750吨废物。

“看到这些纸板了吗?”里德一边说一边走近一堆废物,指了指一个亚马逊纸箱。“因为在线购物,我们接收到的这种东西开始大量增加。”在这里,有一些分拣过的材料是有价值的,比如铝罐、钢铁和纸板。但其他一些材料毫无价值,比如咖啡纸杯的杯盖和黑色塑料食物托盘。

我们抵达了分拣中心的尾部,一包又一包分拣好的塑料出现在眼前。之后这些塑料包会被卖给加工商,通常是亚洲的加工商。截至去年,中国是最大的买家。

根据世界银行(World Bank)的数据,每年世界各地回收的废物总重超过2.7亿吨——相当于740座帝国大厦(Empire State buildings)的重量。

自上世纪80年代开始推行家庭垃圾路边集合回收服务以来,作为一种被认为能够环保地解决人类日益增多的垃圾的手段,垃圾回收得到了推广。根据国际重复利用工业局(BIR)的数据,在全球范围内,垃圾回收已经发展成一个2000亿美元的行业。

企业和经纪商竞相购买这些废料,并将其转化为各种新产品:这个过程有点像把稻草变成金子,有时可获得极为丰厚的利润。这个系统的核心,是把废料运往世界各地的红火的废料贸易。但在今年,一切都变了。

2017年12月31日,此前是全球回收业中心的中国,突然停止进口回收废料,理由是很多废料“脏”或“危害”人体健康,从而对生态环境构成威胁。废塑料和低品级废纸的价格暴跌。突然之间,这门把可回收物运往世界各地的利润丰厚的生意陷入了危机。

这项被外界称为“国门利剑”的新举措极为严厉,以至于在最初公布时,许多行业人士都认为这项举措不可能真正实施。在2017年上半年,中国内地和香港购买了七国集团(G7)出口废塑料的60%,而到今年上半年,这个比例降至不到10%。“从某种程度上说,这真的改变了世界。”里德说,“中国是全世界最大的废纸和废塑料买家。”

英国《金融时报》利用公开的贸易数据追踪了七国集团的废塑料和废纸出口去向,发现在中国出台禁令以后,流向东南亚的废塑料和废纸大幅增加。为撰写本文,记者采访了美国、欧洲和亚洲地区的30多名行业高管、政策制定者、废物贸易商和环保人士。

调查发现,回收行业正在经历前所未有的剧变,回收的目的本身都受到了质疑。随着消费者越来越意识到垃圾填埋的环境成本,回收行业得到了发展,并且常常是有利可图的,但长期以来,这个行业也有声名狼藉的一面。“国门利剑”行动暴露出了回收行业的这一面,困扰这个行业的走私、腐败和污染指控突然之间成为了人们的关注焦点。

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